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  越剧剧种的发展曾有过三种表演形式:一是小歌班时期的全男班,二是绍兴文戏时期的全女班,三是30年代女班兴起后至建国前出现的少数剧团男女演员混合演出的剧团。所谓的男女混演,有几种形式:一个是个别女演员加盟男班的演出,比如1931年,屠杏花受邀与男旦月月红及其徒小月红、老生童正初、小丑谢志云等合作演出。一种是在女班兴盛后,男艺人参加女班的演出,大多演一些配角,而主要小生还是由女演员出演。总之,纯粹的男演男、女演女的男女合演,在建国前严格地说来并未出现过(除了四明山根据地的革新尝试之外)。
 
  越剧是一个以古装剧为主要演出剧目的剧种,她的写意性决定了女子越剧存在的合理性。然而,在建国初期,为了适应时代的需要,现代剧也在越剧舞台上蓬勃发展起来,这一时期的现代剧,与建国前由女演员们成功演绎的《秋海棠》、《浪荡子》等以描摹风花雪月的情爱故事的现代剧有所不同,大多以现实生活和革命斗争为其主要内容,需要演员的表演更为真实立体,完全由女子办研究难以胜任了。所以虽然解放前全部由女演员出演的"时装戏"也曾在舞台上风行一时,然而对于建国后的这一段特定时期来说,男女合演对于扩大越剧的表现题材、塑造新的人物形象却是必不可少的,这是时代的呼唤,是剧种发展的要求。于是,培养新一代的越剧男演员的工作势在必行。
 
  1950年11月下旬,在华东军政委员会文化部的指示下,华东越剧实验剧团在嵊县城关镇设考点,招考16至18岁,有志于越剧事业的男性青年。经过政治、文化测试和专业面试,在数百人的应考青年中,录取了张世尧、高立成、徐靖浩、卢时俊、章水淼、梁志鹤等六名男学生。这六名男学员进入华东越剧实验剧团后,成立了一个学员组,一边学习文化和业务,一边参加演出跑龙套。但由于当时剧团领导对如何招生培训男演员缺乏经验,致使工作受到挫折。这首批男学员进团不到两年就全部改行转业。
 
  吸取失败教训后,1953年,剧团又到嵊县招收学员,傅全香、钟泯到嵊县农村业余剧团会演中亲自挑选了3名20岁左右,已变过声的男演员黄善兴、马樟焕、马伦裕,后来又加上一名男青年陈岚,继续男女合演的尝试。两年时间里,他们排出了《技术员来了》、《乡下叔叔》、《荣军锄奸记》等现代小戏。其中由王文娟和黄善兴主演的《技术员来了》一剧,在1954年秋举办的华东区戏曲观摩演出大会上荣获演出奖。尽管这样的尝试取得了一定的效果,但是由于男声唱腔与女声"同调异腔",韵味较差,不习惯男女合演的越剧观众对男演员的演出常发出哄笑,这些幼稚期的男女合演仍不能被观众接受,不到三年的时间,这四位男演员也全部改行转业了。
 
  1953年,周总理在延安西路原华东军政委员会礼堂,观看了由男班老艺人竺芳森与吕瑞英、张桂凤合作演出的越剧早期传统剧目《箍桶记》后,向袁雪芬提出了越剧要发展男女合演,这才使培养越剧男演员的问题受到了必要的重视。1954年,上海市戏曲学校开办了第一届越剧演员班,学员通过四年学习,打下了较为扎实的专业基础。他们毕业后进入上海越剧院,并于1959年6月1日建立了实验剧团,成为上海地区实验越剧男女合演的主要力量。男演员的唱腔,根据不同演员的演唱条件,进行"同腔异调"、"同调异腔"、"同腔同调"等方法的尝试,先后排演了《红松林》、《夺印》、《秋瑾》和古装剧《碧玉簪》、《碧血扬州》、《红楼梦》、《舍妻审妻》、《打金枝》等,尤其是他们演出的《十一郎》,是男女合演的成功代表作品。剧中史济华饰演穆玉玑,卢成惠饰演徐凤珠,邬显豪饰演徐世英,杨同时饰演高登,凌仲祺饰演刘仁杰,姜佩东饰演雪梅,陆枫饰演穆母,徐惠泉饰演贾师爷,角色行当生旦净丑俱全,文物场面兼备。特别是饰演十一郎的史济华,获得了观众和专家的高度评价,扭转了上海观众对男女合演的偏见。《十一郎》的成功促进了越剧男女合演的进程,也为建国后越剧艺术的发展开辟了一方新天地。
 
  越剧男女合演和女子越剧本来是两朵花,二者应当是互补的。但是,1963年以后,在"左"的错误倾向影响下,却把这两者对立起来,片面强调男女合演,排斥女子越剧。1963年1月,当时的华东局和上海市委主要负责人提出"大写十三年"的口号,甚至指责越剧演才子佳人是"挖社会主义墙角"。上海越剧界这一年起也尽演现代戏,古装戏几乎绝迹于舞台。从4月16日起,越剧界陆续上演现代剧,其中有上海越剧院一团的《抢伞》、《两块六》、《争儿记》,二团的《探山》、《真正的考试》,实验剧团的《夺印》;合作越剧团的《席卷残云》;少壮越剧团的《战斗的青春》、《年青的一代》;春泥越剧团的《东风解冻》;东风越剧团的《仇恨烈火》、《红色宣传员》;青山越剧团的《杨立贝》;飞鸣越剧团的《霓虹灯下的哨兵》;出新越剧团的《永不消逝的电波》等剧目。
 
  女子越剧演出现代戏毕竟有局限,为演出现代戏的需要,上海越剧院从1964年起,将实验剧团的男演员分出一部分到一团、二团两个女子越剧团,去搞男女合演,让一、二团的范瑞娟、徐玉兰、张桂凤等女小生和女老生扮演女角,与男演员们合作演出现代剧。
 
  这期间,傅全香、张桂凤与张国华、刘觉、方国泰等主演了《江姐》;吴小楼、金采风、陆锦花与史济华沈嘉麟合作主演了《迎新曲》;王文娟与方国泰等主演了《女飞行员》,徐玉兰、钱妙花与杨同时、凌冲祺合作主演了《平凡的岗位》,袁雪芬、张桂凤与张国华、刘觉合作主演了《火椰树》等。
 
  这个时期,男演员成了应时而走红的"抢手货",被同仁谑称为"男宝贝"。
 
  1960年秋,上海越剧院学馆成立,招收了三十多名小学毕业的男生,作为男演员来培养。其中半数男演员在1962年国家困难时期被淘汰,只留下19名男生继续学戏。出于大演现代戏的需要,1965年夏,学馆又招收了23名初中毕业的男生来培养。1966年文化大革命开始,越剧遭受摧残,60年代培养起来的两批男演员最终都未能成为越剧男女合演的有生力量。

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